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Hasta la vista, estilo de vida milenial

Credit…Joe Melhuish

The Shift

Hasta la vista, estilo de vida milenial

Las empresas de tecnologia necesitan ser rentables y han empezado a sincerar sus tarifas: comida a domicilio, viajes en Uber, hospedajes de Airbnb ahora empiezan a costar mas

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Hace unos anos, mientras estaba en un viaje de trabajo en Los Angeles, pedi un Uber para atravesar la ciudad en la hora pico. Sabia que iba a ser un trayecto largo, asi que me arme de valor para desembolsar entre 60 y 70 dolares.

En cambio, la aplicacion establecio un precio que me dejo atonito: 16 dolares.

Las experiencias de este tipo eran comunes durante la era dorada del Subsidio al Estilo de Vida Milenial, el nombre que me gusta darle al periodo que abarca mas o menos de 2012 a inicios de 2020, cuando muchas de las actividades diarias de los veinteaneros y treintaneros de las grandes ciudades eran cubiertas sin darnos cuenta por los capitalistas de riesgo de Silicon Valley.

Durante anos, estos subsidios nos permitieron vivir estilos de vida de Balenciaga con presupuestos de Banana Republic. De manera colectiva, tomamos millones de viajes de Uber y Lyft que nos trasladaron como realeza burguesa mientras dividiamos la cuenta con los inversionistas de esas empresas. Llevamos a MoviePass a la bancarrota al aprovecharnos de sus boletos para ver todas las peliculas que quisieramos por 9,95 dolares al mes y tomamos tantas clases de spinning subsidiadas que ClassPass se vio forzada a cancelar su plan ilimitado de 99 dolares al mes. Llenamos cementerios de los cadaveres de las empresas emergentes de entrega de comida –Maple, Sprig, SpoonRocket, Munchery– con solo aceptar sus ofertas de comidas gurme de bajo precio.

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MoviePass fue rebasado cuando permitio a sus suscriptores ver peliculas en los cines por 10 dolares al mes.Credit…Vincent Tullo para The New York Times

Los inversionistas de estas empresas no tenian la intencion de financiar nuestra decadencia. Solo querian darles traccion a sus empresas emergentes, las cuales necesitaban atraer clientes con rapidez para establecer una posicion dominante en el mercado, eliminar a la competencia y justificar sus valuaciones estratosfericas. Por lo tanto, inundaron con efectivo a esas companias y, a menudo, eso llego hasta los usuarios a traves de precios artificialmente bajos e incentivos generosos.

Ahora, los usuarios se estan dando cuenta por primera vez –ya sea por la desaparicion de los subsidios o tan solo por un aumento en la demanda de fin de pandemia– de que sus habitos lujosos en realidad tienen precios lujosos.

“Hoy, mi viaje en Uber de Midtown al aeropuerto JFK me costo lo mismo que mi vuelo de JFK a San Francisco”, tuiteo hace poco Sunny Madra, un vicepresidente de la incubadora de capital de riesgo de Ford, junto con una captura de pantalla de un recibo que mostraba que habia gastado casi 250 dolares en un viaje al aeropuerto.

“Airbnb le puso demasiada crema a sus papas”, se quejo otra usuaria de Twitter. “Nadie va a seguir pagando 500 dolares por quedarse en un apartamento durante dos dias si pueden pagar 300 dolares por quedarse en un hotel con piscina, servicio a la habitacion, desayuno gratis y limpieza diaria. Abran los ojos. LOL”.

Algunas de estas empresas llevan anos apretandose el cinturon. Sin embargo, la pandemia parece haber vaciado lo que quedaba en la canasta de las ofertas. El viaje promedio de Uber y Lyft cuesta un 40 por ciento mas que hace un ano, segun Rakuten Intelligence, y las aplicaciones de entrega de alimentos como DoorDash y Grubhub han aumentado sus tarifas de manera constante a lo largo del ultimo ano. En el primer trimestre de 2021, la tarifa diaria promedio de un inmueble en renta de Airbnb aumento un 35 por ciento, en comparacion con el mismo trimestre del ano anterior, segun documentos financieros de la empresa.

Parte de lo que ocurre es que, conforme aumenta la demanda de esos servicios, las empresas que alguna vez tuvieron que competir por clientes ahora estan enfrentando una superabundancia de ellos. Uber y Lyft han tenido problemas con la escasez de choferes y las tarifas de Airbnb reflejan un disparo en la demanda de destinos veraniegos y una escasez de lugares disponibles.

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Viajeros en el aeropuerto internacional de Los Angeles esperan sus vehiculos de transporte en el estacionamiento el mes pasado.Credit…David Lopez Osuna para The New York Times

En el pasado, las companias tal vez podian ofrecer promociones o incentivos para evitar que los clientes recibieran el impacto del precio y prefirieran otro servicio. Pero ahora estan llevando los subsidios hacia el proveedor –por ejemplo, hace poco Uber creo un fondo de “estimulo para los choferes” de 250 millones de dolares– o los estan eliminando por completo.

Confieso que durante anos con mucho gusto forme parte de esta economia subsidiada (de manera memorable, mi colega Kara Swisher llamo a este fenomeno “asilo para milenials“). Washio me llevaba la ropa de la lavanderia, Homejoy me limpiaba la casa y el valet de Luxe me estacionaba el auto: todas esas empresas emergentes prometian servicios por encargo baratos y revolucionarios, pero cerraron porque no fueron rentables. Incluso compre un auto usado por medio de una empresa emergente respaldada con capital de riesgo llamada Beepi, la cual ofrecia un servicio de primera, precios misteriosamente bajos y me entrego el auto envuelto en un mono gigantesco, como se ve en los comerciales de television (como era de esperarse, Beepi cerro en 2017, despues de quemar 150 millones de dolares de capital de riesgo).

Estos subsidios no siempre terminan mal para los inversionistas. Algunas empresas con respaldo de capital de riesgo, como Uber y DoorDash, han podido aguantar hasta sus ofertas publicas iniciales, al cumplir su promesa de que a final de cuentas los inversionistas veran un rendimiento por su dinero. Otras companias han sido adquiridas o han podido aumentar con exito sus precios sin ahuyentar a los clientes.

Uber, empresa que recaudo casi 20.000 millones de dolares en capital de riesgo antes de ingresar a los mercados publicos, tal vez sea el ejemplo mas famoso de un servicio subsidiado por inversionistas. Durante una parte de 2015, la empresa estaba gastando 1 millon de dolares a la semana en incentivos para los choferes y los pasajeros tan solo en San Francisco, de acuerdo con un reportaje de BuzzFeed News.

Pero el ejemplo mas claro de un punto de inflexion asombroso para la rentabilidad podria ser el negocio de los escuteres electricos.

?Recuerdas los escuteres? Antes de la pandemia, no podias caminar por las aceras de las principales ciudades de Estados Unidos sin ver uno. Parte de la razon por la que despegaron tan rapido es que eran ridiculamente baratos. Bird, la empresa emergente mas grande de escuteres, cobraba 1 dolar para empezar un viaje y luego 15 centavos de dolar el minuto. Para los viajes cortos, rentar un escuter a menudo era mas barato que tomar el autobus.

Sin embargo, esas tarifas no representaban para nada el verdadero costo de un viaje de Bird. Los escuteres se descomponian a menudo y necesitaban remplazos constantes; ademas, la empresa estaba dilapidando dinero para mantener el servicio en marcha. Hasta 2019, Bird estaba perdiendo 9,66 dolares por cada 10 dolares que ganaba en los viajes, segun una presentacion reciente de inversionistas. Esa cifra es impactante y el tipo de perdidas sostenidas que son posibles solo para una empresa emergente de Silicon Valley con inversionistas extremadamente pacientes (imagina un lugar de sandwiches y ensaladas que cobre 10 dolares por un sandwich con ingredientes que costaron 19,66 dolares y luego imagina cuanto tiempo seguiria abierto el restaurante).

Las perdidas relacionadas con la pandemia, junto con la presion de generar ganancias, obligo a Bird a ahorrar. Aumento sus precios — en algunas ciudades, un viaje de Bird ahora cuesta hasta 1 dolar mas 42 centavos de dolar el minuto–, fabrico escuteres mas duraderos y remodelo su sistema de gestion de flotillas. Durante la segunda mitad de 2020, la empresa gano 1,43 dolares por cada viaje de 10 dolares.

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Hace casi dos anos, se veia el auge de los escuteres en el area de Mission Beach de San Diego.Credit…Tara Pixley para The New York Times

Soy un milenial urbano que disfruta una buena oferta, y como tal yo podria –y lo hago con frecuencia– lamentar la desaparicion de esos subsidios. Y disfruto escuchar sobre gente que descubrio ofertas todavia mejores que yo (destaca como un clasico del genero el ensayo de Ranjan Roy “DoorDash and Pizza Arbitrage“, sobre la epoca en la que Roy se percato de que DoorDash estaba vendiendo las pizzas del restaurante de un amigo en 16 dolares pero le pagaba 24 dolares por pizza al restaurante, asi que el amigo procedio a pedir decenas de pizzas del restaurante mientras se embolsaba 8 dolares de diferencia).

Sin embargo, es dificil criticar a estos inversionistas por querer que sus empresas generaran ganancias. Ademas, a un nivel mas generalizado, tal vez sea bueno encontrarle usos mas eficientes al capital que darles descuentos a los urbanitas acomodados.

En 2018, escribi que toda la economia estaba empezando a parecerse a MoviePass, el servicio de suscripcion cuya irresistible y nada rentable oferta de boletos diarios para peliculas por una inscripcion fija de 9,95 dolares preparo el camino para su declive. Pensaba que las empresas como MoviePass querian desafiar las leyes de la gravedad con modelos comerciales que suponian que, si lograban una escala enorme, iban a poder encender un interruptor y comenzar a ganar dinero en algun momento (en los circulos del sector tecnologico, esta filosofia, la cual mas o menos invento Amazon, ahora es conocida como blitzscaling).

Hay irracionalidad de sobra en el mercado y algunas empresas emergentes siguen quemando inmensas montanas de dinero en busca de crecimiento. Sin embargo, cuando esas empresas maduran, parecen descubrir los beneficios de la disciplina financiera. Uber perdio tan solo 108 millones de dolares en el primer trimestre de 2021: un cambio que en parte se le puede atribuir a la venta de su division de vehiculos autonomos y una inmensa mejoria, aunque usted no lo crea, en comparacion con el mismo trimestre del ano pasado, cuando perdio 3000 millones de dolares. Tanto Uber como Lyft han prometido ser rentables este ano en una base ajustada. Lime, la principal competencia de Bird en los escuteres electricos, genero su primera ganancia trimestral el ano pasado y Bird, la cual hace poco presento su documentacion para ingresar en los mercados publicos por medio de una Empresa de Adquisicion con Proposito Especial (mejor conocidas como SPAC, por su sigla en ingles) en una valuacion de 2300 millones de dolares, ha proyectado una mejor rentabilidad en los anos por venir.

Por supuesto que las ganancias son buenas para los inversionistas. Y aunque duele pagar precios libres de subsidios por nuestras extravagancias, tambien hay un sentido de justicia. Contratar a un chofer privado para que te lleve por Los Angeles durante la hora pico deberia costar mas de 16 dolares, si todo el mundo en esa transaccion recibe una compensacion justa. Que alguien te limpie la casa, te lave la ropa o te lleve la cena deberia ser un lujo, si no hay explotacion involucrada. El hecho de que algunos servicios de gama alta ya no sean asequibles con tanta facilidad para la gente semiacaudalada podria parecer un acontecimiento preocupante, pero tal vez es una senal de progreso.

Kevin Roose es columnista de tecnologia y autor de Futureproof: 9 Rules for Humans in the Age of Automation. @kevinroose o Facebook

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